火星發現大量冰凍水再次燃起人們探索宇宙生命之光(圖)

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【明慧網2002年6月13日】天文學家早就認為火星曾是個溫暖、濕潤、適合生命居住的地方,但現在的火星乾冷堅硬,找不到一絲生命的氣息。火星上的水哪裏去了?這一直是個謎。火星上有大量冰凍水的發現不僅揭開了這個謎,還再次燃起人們探索宇宙生命之光和踏上火星夢幻之旅的熱情。


圖:火星表面岩石遍布。

火星上有大量的冰凍水

人民網6月10日消息,來自美國和俄羅斯等5個國家的38位研究人員參與了這項研究。他們用了一個多月的時間對「奧德賽」火星探測器今年3月中旬到4月中旬發回的數據進行分析後得出了這一結論。《科學》雜誌的文章說,火星地表下面冰的厚度大約為20公里,比地球上南極的冰蓋還要厚許多。據初步估計,已發現的火星地下冰凍水融化後的總水量相當於兩個密歇根湖(該湖水域面積約為5.8萬平方公里)。美國康奈爾大學天文系教授貝爾估計,可能這還只是「冰山一角」。

科學家們是利用「奧德賽」上的伽馬射線分光儀,對火星表面以及距表面1米的表層中氫元素含量進行分析後,得出火星地下冰凍水大量存在的結論的。

「奧德賽」火星探測器是2001年4月發射升空的,當年10月抵達火星附近軌道,但它從今年2月下旬才正式開始執行探測任務。3月初,美國國家航空航天局公布的「奧德賽」首批觀測數據顯示,火星南半球有冰凍水存在跡象。地下含冰層的深度隨緯度不同而有差異,在南緯60度地區,地表下60釐米處就是含冰層,而在南緯75度地區,含冰層距火星地表僅30釐米。在火星北半球也發現了類似的地下含冰層。覆蓋南北兩極的乾冰的成分是二氧化碳。

火星水哪去了

今年初,中國500多位兩院院士投票評選2001年十大科技進展,其中竟有兩項與火星相關,一項是發現火星有水的新證據,另一項是美國成功發射「奧德賽」火星探測器。現在「奧德賽」探測器的最新發現───火星上有大量冰凍水,更是一項重大突破。它有甚麼科學意義呢?

火星與地球同是繞太陽旋轉的行星,火星離太陽稍遠些。古代人曾將火星紅色的光芒聯想為血與火。實際上火星上並不熱,它倒像是個小型地球,那裏不僅有高山平原,還有四季輪迴。1976年美國「海盜」號無人宇宙飛船在火星著陸,它所發回來的照片,讓美國科學家目瞪口呆:那根本不像是一個外星的世界,倒像是美國乾旱的亞利桑那州,只是看不到仙人掌,也沒發現其他的生命跡象。火星實在太乾旱了,那裏偶爾發生的風塵暴比我國北方的沙塵暴厲害多了。1971年美國「水手9號」無人探測器飛臨火星時,就遇到了席捲火星全球的特大風塵暴。

然而火星早期的氣候並非如此惡劣,從近30多年宇宙飛船拍攝的火星照片看,那裏有數以百計的蜿蜒曲折的乾涸河床和峽谷,河床上布滿當年沖刷的特徵,當年的江河湖泊曾寬達上百公里,遠勝過今天地球上的亞馬遜河。看著這些河床和峽谷照片,人們彷彿聽到當年火星上大洪水時期江河的咆哮。火星還可能有深達數百米的浩瀚海洋。可謂江海橫流,一片濕潤宜人的氣候。然而火星這些水消失到哪裏去了呢?以前有些科學家認為,由於火星氣候日漸乾旱,大量的水逃逸到太空,一去不復返。

「奧德賽」火星探測器的發現已初步揭開了火星上江海湖泊消失之謎。看來隨著火星氣候的變冷,相當一部份的水被冰凍在火星兩極寒冷的地表層之中。

水是生命之源。火星上大量冰凍水的發現,又一次點燃起探索地外生命的希望。千百年來,人類就以神話或科學幻想的方式夢想與外星生命接觸,然而至今還沒有發現地球以外生命的確實證據。但是不難想像,在火星早期的江河湖泊海洋中,也可能像地球一樣演變出火星的微生物來,甚至還可能演化出千奇百怪的火星水生動物。然而隨著火星氣候日漸寒冷乾旱,這些火星生物大量滅絕,極少數也許處在深凍狀態。

火星上冰凍水庫的發現,無疑也為人類登陸火星增添了新的推動力。1969年,人類奔月夢想成真後,下一個目標就是實現登上火星的夢幻之旅了。

載人登星計劃將實施

如果這次有關火星冰凍水的研究得到進一步的確認,那肯定會推動人類「登星」計劃。有了水,登上火星的人生活就容易得多。他們可以將冰化成飲用水,也可以把水的成份之一氫用作燃料。

美國能源部下屬的洛斯阿拉莫斯國家實驗室的費爾德曼說:「火星上水的儲量足以支持人類未來的火星探險活動。」自1965年以來,美國就開始發射太空船考察火星。當時,「水手4號」探測器在距火星較近的6000英里高空拍攝了火星照片。蘇聯也從1960年開始對火星進行探測,並於1962年對火星進行了近距離探測。明年,美國國家航空航天局還計劃發射兩個火星漫遊者探測器,歐洲太空署也計劃發射一個火星軌道器和著陸器。美國國家航空航天局的火星探測首席科學家加文說,來自這些探測器的數據將有助於人類登上火星計劃的實施。

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