BBC中文網:神秘的自由飄浮「行星」

【明慧網2000年10月8日】BBC中文網2000年10月06日 格林尼治標準時間23:23 北京時間07:23發表


獵戶座中存在的可能的自由飄浮行星

天文學家在獵戶座觀測到18個在太空中自由飄浮的具有行星特徵的天體。

如果這些天體真是行星,這將對傳統的行星形成理論構成挑戰。

一般認為,行星是在構成碟狀的氣體和塵埃圍繞新生的恆星轉動時由這些氣體和塵埃凝結而形成的。

但是,最新發現的這些具有行星特徵的天體似乎有著不同的起源。這些不具有中心恆星的天體構成了被稱為Sigma Orionis星體群的一部份,這個星體群的年齡還不到500萬年。

西班牙加納里亞斯天文研究所科學家奧索裏奧說:"這些年輕的、自由飄浮的行星狀天體的形成過程是難以用我們目前使用的行星形成模型來解釋的。"

年輕而冰冷

科學家們選擇Sigma Orionis星體群作為尋找新行星的目標是因為它距離近、年輕,又沒有太多的塵埃和氣體阻擋視線。

通過在西班牙和美國夏威夷的天文望遠鏡上使用可見光和紅外探測器,科學家們發現了這18個天體。它們相對比較暗淡而又發紅的光線說明它們可能是行星。

科學家研究了這些天體的能量輻射譜線,確信它們是冰冷的,具有一般行星的溫度。

科學家們還說,他們進行的估算也表明這些天體的質量處在一般行星的質量範圍之內。

褐矮星

Sigma Orionis星體群的年齡大概在500萬年。如果新發現的天體的年齡也大概如此,那麼它們的體積應該是木星的8到15倍。

如果它們的年齡只有100萬年,那麼較為暗淡的天體的體積可能只有木星的5倍。

目前仍然存在著這些天體是不同尋常的小的、冰冷的褐矮星的可能。但是科學家說,根據以往的天體觀測經驗,18個褐矮星聚集在如此小的空間裏幾乎是不可能的。

奧索裏奧說,目前的問題是如何解釋太陽系外行星天體的形成和演化。

《科學》發表了有關的研究結果。

(2000年10月8日轉載)